SETI buscará señales inteligentes en láseres extraterrestres

Implanta el primer proyecto diseñado para cubrir todo el cielo

Marte entre nebulosas.
| Instituto SETI

Redacción T21

El Instituto SETI, que busca señales de inteligencia extraterrestre más allá de la Tierra, ha añadido nuevos instrumentos para detectar pulsos láser que hayan sido generados por otras posibles civilizaciones situadas más allá del sistema solar.

La Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre (SETI) está agregando un nuevo conjunto de detectores láser a su arsenal, aumentando la variedad de herramientas disponibles para la búsqueda de signos de otras civilizaciones más allá de la Tierra.

Diseñado para detectar pulsos láser que se originan en el espacio, incluidos los que pueden haber sido creados por vida inteligente, LaserSETI es el último esfuerzo de una organización de casi cuarenta años más conocida por buscar en los cielos señales de radio extraterrestres.

La primera matriz de detección LaserSETI se instaló en el Observatorio Robert Ferguson en Sonoma, CA, mientras que el segundo sistema se acaba de instalar en Hawai'i, en el Observatorio Haleakala.

Las cámaras de California apuntan hacia el oeste, mientras que las nuevas cámaras de Haleakala apuntarán hacia el este, proporcionando cobertura redundante del cielo sobre el Pacífico.

Intensa búsqueda

En el Instituto SETI hay más de 100 científicos que lideran la búsqueda de la humanidad para comprender los orígenes y la prevalencia de la vida y la inteligencia en el universo y compartir este conocimiento con el mundo.

LaserSETI es un programa de astronomía único diseñado para detectar posibles pulsos de láser que se originan fuera del sistema solar.

Cada dispositivo LaserSETI consta de dos cámaras idénticas giradas 90 grados entre sí a lo largo del eje de visualización. Funcionan mediante el uso de una rejilla de transmisión para dividir las fuentes de luz en espectros: luego leen la cámara más de mil veces por segundo.

Aunque las estrellas emiten luz en una variedad de espectros, las señales de los láseres extraterrestres que buscan los investigadores de SETI se limitan a un espectro específico, haciéndolos distinguibles de otros fenómenos interestelares.

LaserSETI es el primer proyecto en óptica o radioastronomía diseñado para cubrir todo el cielo. Cuando no sabe dónde mirar, este instrumento, con un enorme campo de visión y rango de tiempo, permite cubrir mucho más espacio celeste que nunca.

Tecnología avanzada

Tradicionalmente, los proyectos SETI ópticos se han basado en tubos fotomultiplicadores para detectar destellos láser, convirtiéndolos esencialmente en cámaras de un píxel y permitiendo observar solo una pequeña parte del cielo, según se explica en un comunicado.

LaserSETI supera estas limitaciones: utiliza dos cámaras que capturan imágenes de aproximadamente 75 grados del cielo en detectores de estado sólido especialmene sensibles.

Delante de la lente hay una rejilla que transforma cualquier fuente de luz en el campo de visión de la cámara, en un espectro similar a un arco iris doble.

Capaz de distinguir diferentes colores de luz, la instrumentación LaserSETI no se limita a destellos extremadamente cortos, como lo han sido las búsquedas SETI convencionales.

Y debido a que los dispositivos son de gran angular, es posible cubrir todo el cielo nocturno con un número relativamente pequeño de ellos, lo que reduce los costos de estas observaciones.

Larga trayectoria

En la actualidad existen otros proyectos SETI que buscan vida extraterrestre inteligente, ya sea por medio del análisis de señales capturadas en distintos radiotelescopios, o bien enviando mensajes de distinta naturaleza al espacio con la esperanza de que alguno de ellos sea contestado.

Hasta la fecha no se ha detectado ninguna señal de claro origen extraterrestre, aunque hay señales que intrigan a los astrónomos.

En agosto de 1977 se captó una señal de radio que podría tener un origen extraterrestre y haber sido emitida por seres inteligentes. Duró 72 segundos y alcanzó una intensidad 30 veces superior al ruido de fondo.

La señal, denominada Wow!, procedía de la zona oriental de la constelación de Sagitario, pero desde entonces no se ha vuelto a detectar ninguna otra señal en esas coordenadas.

También se han detectado otras señales que podrían ser candidatas a las investigaciones SETI, pero nunca se han repetido.

¿De Próxima Centauri?

La novedad más reciente relacionada con los proyectos SETI es BLC1, una señal de radio que aparentemente provendría de Próxima Centauri, de la que tuvimos noticia en diciembre de 2020.

Esta señal fue emitida a una frecuencia de 982,002 MHz2​ y fue detectada por espacio de 3 horas en el Observatorio Parkes de Australia, entre abril y mayo de 2019.

Las subsiguientes observaciones no han tenido éxito en detectar nuevamente la señal, un paso necesario para confirmar que esta señal es realmente una firma tecnológica.

¿Estamos más cerca?

El despliegue láser que se completa ahora con el LaserSETI en Hawái, reforzará la búsqueda de señales y tal vez alcance resultados que hasta ahora han sido imposibles.

La posibilidad de que exista vida en otros lugares se ha reforzado con los informes de moléculas en la atmósfera de Venus, la selección de dos misiones a Venus por parte de la NASA, la misión del rover Mars Perseverance y la próxima misión Europa Clipper para explorar la luna de Júpiter.

El telescopio James Webb de la NASA, que acaba de ser lanzado, destinará también parte de su tiempo a buscar signos de vida extraterrestre en exoplanetas potencialmente habitables.

El afamado cosmólogo de Harvard Avi Loeb de Harvard está desarrollando a su vez el Proyecto Galileo, que en su momento usará telescopios para escanear los cielos de la Tierra en busca de posibles firmas tecnológicas alienígenas.

SETI no ha querido quedarse atrás en esta fiebre por inteligencia extraterrestre, y deja atrás para siempre el escepticismo que despertó en sus inicios porque entonces se pensaba que la vida fuera de la Tierra era altamente improbable. Esta sensación se ha invertido en la actualidad.

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